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Publicado 2020-04-01
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En Tailandia liberan a elefantes por la falta de turistas gracias al Coronavirus

La rápida propagación del Covid-19 ha paralizado muchas de las actividades comerciales en el mundo. Lo que para los seres humanos está siendo un momento de crisis, de incertidumbre, de miedos y grandes pérdidas económicas parece más bien traer importantes beneficios para los animales y la tierra. Hemos sido obligados a permanecer en casa y mientras eso sucede hemos visto a animales salvajes acercarse a centros urbanos. No sabemos exactamente las razones. Algunos dicen que estamos “romantizando” la cuarentena y defienden que son animales que están buscando comida ya que antes eran alimentados por turistas y trabajadores en parques naturales. Otros dicen que los animales se sienten libres y están tomando territorio al no verse amenazados por la presencia de los humanos. Más allá de las opiniones encontradas existen hechos clave que muestran cómo las medidas de aislamiento obligatorio han jugado a favor de los animales. Uno de estos casos es la liberación de 78 elefantes de paseo en el Campamento Maesa, en Chiang Mai, al noreste de Tailandia por la falta de turistas.

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El elefante es un animal sagrado dentro de la cultura tailandesa, el más importante de todos. Era antiguamente el símbolo de la realeza y representaba la prosperidad del país. Entre 1820 y 1917 el elefante blanco llegó a ser la figura principal de tres de las antiguas banderas de esta nación. Se trata de un animal que representa: “fuerza, sabiduría y protección”. En el budismo es también un símbolo divino ya que según las leyendas tradicionales una hermosa princesa llamada Maya soñó con un elefante blanco de seis colmillos que entraba en su cuerpo y fue así que engendró y dio nacimiento a Buda.

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En Bangkok, la capital de Tailandia, hay un museo exclusivamente dedicado al elefante y su iconografía: el Museo Real de Elefantes. Además del valor religioso y político de este animal, éste cumplía funciones prácticas como el traslado de alimentos en sus espaldas. Era un fiel asistente de los agricultores. Actualmente se ha convertido en el esclavo de los turistas que visitan este país. Las personas pagan por recorrer un camino encima de sus espaldas sin saber todo aquello por lo que el animal debe pasar para poder cumplir con esta tarea diaria.

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En el entrenamiento de elefantes en Tailandia se utiliza una técnica llamada Phajaan que tiene como fin “romper el alma” del animal. Esta práctica consiste en apartar a la cría de su madre y encerrarla durante muchos días sin agua ni comida hasta los límites de la desesperación. El elefante es obligado por la fuerza a ser montado, día tras día, hasta que débil, aterrado y vencido, cede al sometimiento humano. Es así como finalmente deja de defenderse y responde pasivamente a las órdenes de su entrenador.

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Otro de los problemas graves de esta práctica turística es el aumento de la caza ilegal de los elefantes salvajes que ha puesto a esta especie, el elefante asiático (elephas maximus), bajo peligro de extinción en Asia. Actualmente se encuentra en la Lista Roja de la International Union for Conservation of Nature (IUCN).

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El 13 de marzo fue decretado en Tailandia el Día Nacional del Elefante. Se llevan a cabo durante esta jornada distintas actividades que buscan crear conciencia de la necesidad de salvar a esta especie y conservar su hábitat natural. Se celebran fiestas en donde les ofrecen grandes cantidades de deliciosas frutas y vegetales traídas de distintos lugares del país e incluso reciben masajes con barro. Es un día especial para homenajear a este animal, promover el respeto por la naturaleza y rescatar su valor cultural.

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Otra de las prácticas que pone en peligro de extinción a esta especie es la extracción de los colmillos de marfil. Se trata de un gran mercado ilegal, hasta ahora indetenible. El Gobierno tailandés ha decretado medidas para frenar la caza de estos animales pero aún no se han visto resultados palpables. Los activistas defensores de animales siguen peleando por respuestas más contundentes. Actualmente existen más elefantes en cautiverio que libres en su entorno natural.

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Los elefantes no son las únicas víctimas de estos maltratos. Muchos animales salvajes que para defenderse podrían atacar al humano suelen ser gravemente heridos, torturados y sedados para que no puedan hacerlo. Cuando ves a un animal salvaje con el que te puedes tomar una foto, al que puedes acercarte para tocarlo o alimentarlo debes saber que ha pasado por un doloroso proceso para actuar pasivamente y no responder a los instintos naturales de su especie.

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Lo más responsable es visitar a los animales en sus hábitats naturales. Existen muchos parques y reservas ecológicas en Tailandia y en otras partes del mundo en donde esto es posible. Los animales no deben estar encerrados ni haciendo espectáculos o tareas que no corresponden a su modo de vida. No hay por qué apoyar la tortura solo para poder subir una foto interesante en las redes sociales.

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Desde hace más de 40 años los elefantes del campamento Maesa hacen paseos con turistas a sus espaldas. Tras las denuncias de varios grupos de activistas defensores de los animales algunos campamentos de elefantes han cambiado sus dinámicas y el recorrido consiste en alimentarlos o nadar cerca de ellos. Muchos de esos sitios se hacen llamar “santuarios de elefantes” en donde los cuidan bajo otros criterios y los mantienen en reservas naturales protegidas, tratando de cumplir con sus necesidades. Algunos activistas se cuestionan aún estas actividades “menos agresivas” y dudan de las acciones de los santuarios.

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Sea como sea, los elefantes domesticados han perdido la capacidad de defenderse en el bosque. Ya no son animales salvajes que pueden simplemente ser liberados en su hábitat natural. Es por eso que los santuarios, los que realmente cumplen con ciertas medidas necesarias para la salud de éste animal, parecen ser – por ahora – la solución más viable.

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El gobierno de Tailandia decretó el cierre de estos campamentos cuya rentabilidad ya venía decayendo por la falta de turistas en estos últimos meses. Anchalee Kalampichit, directora de este espacio, comenta que es la primera vez que no empezarán el día con los pesados asientos de madera y metal sobre sus espaldas. El cierre se ha llevado a cabo por la falta de turistas que trajo consigo las medidas de prevención de la propagación del coronavirus. Aun así los dueños de este campamento han decidido que los elefantes no volverán a ser animales de carga, serán libres, aun cuando cesen estas medidas y vuelva la afluencia de turistas. Han decidido que cambiarán las actividades y las formas en las que el turista se relaciona con ellos, será un espacio para que simplemente los observen en su hábitat natural. Con toda seguridad afirman que no volverán a ser montados y serán más respetuosos con sus necesidades.

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El turista es el visitante y es quien debe adaptarse al modo de vida de los elefantes. En caso de volver a abrir tienen pensado que el recorrido esté acompañado por guías que les enseñen a los turistas sobre la vida, la historia y la importancia de estos animales en la cultura de Tailandia.

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Aunque todo esto parece ser muy hermoso tiene, sin embargo, algunas consecuencias negativas. Sin el ingreso de dinero que obtienen con las visitas de los turistas se les hace muy difícil alimentar a los elefantes. En su hábitat natural ellos consumen 200 kilos de comida y entre 100 y 200 litros de agua al día. Los trabajadores del campamento están empezando a sembrar en terrenos baldíos tanto para alimentar a los elefantes como para generar alimentos para ellos mismos porque estas medidas han afectado también la vida económica de los trabajadores del lugar.

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Hay todo tipo de teorías acerca del origen del coronavirus. Hay quienes dicen que fue creado en laboratorios por humanos, hay quienes creen que tiene un origen animal por el consumo de murciélagos en los mercados de Wuhan (China). Hay muchas versiones, análisis y teorías de todo tipo. En todo caso, muchos están reflexionando acerca del respiro que necesitaba la tierra. No es secreto para nadie que estamos destruyendo nuestro medio ambiente a una velocidad abrumadora. En los últimos 50 años se ha destruido más el planeta que en los miles de años anteriores en que el ser humano ha habitado la tierra. Muchos se preguntan si esta pandemia nos trata de decir algo. Si es la naturaleza comunicándose o estabilizándose al detener por un tiempo muchas de aquellas actividades con las que le hacemos daño.

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En las redes sociales muchos reflexionan acerca del cambio de conciencia al cual todo esto debería llevarnos. No solo nos invita a repensarnos nuestra forma de relacionarnos con los animales y la naturaleza sino cómo nos relacionamos entre nosotros mismos. Escuchamos frases diariamente como: “Nadie se salva solo”. Los más optimistas tratan de sacarle partida a esta gran tragedia, tratan de convencernos de que esta será una experiencia transformadora y que cuando salgamos de esto todo será diferente. No sabemos si esto sucederá así como tampoco sabemos cuánto durará el aislamiento. Lo cierto es que hay 78 elefantes que no tendrán un doloroso peso sobre sus espaldas durante el resto de su vida. Esto es, en definitiva, una victoria.

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