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Publicado 2020-04-08
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Los pasos y procesos para poder llegar al fin de la cuarentena

Hace tres meses, nadie sabía acerca de la existencia del covid-19. Ahora este coronavirus se ha extendido a casi todos los países, ha destrozado tanto las economías como los sistemas de atención sanitaria, llenando hospitales y vaciando espacios públicos. Ha separado a la gente de sus lugares de trabajo y de su vida social. Ha perturbado la sociedad moderna a una escala que la mayoría de las personas nunca habían presenciado. Una pandemia global de esta escala era inevitable. En los últimos años, cientos de expertos en salud han escrito libros y artículos advirtiendo sobre esta posibilidad que ahora estamos viviendo. Y ahora dichas hipótesis se volvieron realidad. Más transmisible y mortal que la gripe estacional, el nuevo coronavirus también es más sigiloso, ya que se propaga de un huésped a otro durante varios días antes de desencadenar síntomas evidentes.

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¿Por qué es tan importante la cuarentena?
El coronavirus se transmite principalmente por infección por gotas. Esto significa que se propaga principalmente a través de estornudos o tos. Si hay una sospecha clínica de que alguien está contagiado será aislado hasta que el resultado de la prueba esté disponible, de lo contrario el virus podría transmitirse a través de contactos, por lo que el aislamiento puede interrumpir la cadena de infección. La opción más sensata es la cuarentena en casa, tanto para aquellos que no tienen síntomas como para aquellos con síntomas leves.

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Si el distanciamiento social fuera nuestra única herramienta, tendríamos que quedarnos en casa durante unos cinco meses. También es preocupante el casi seguro repunte de los casos de coronavirus una vez que se levanten las medidas de distanciamiento social. Se necesitarán aplicar múltiples intervenciones durante un largo período de tiempo –de 12 a 18 meses o más– hasta que los tratamientos y/o vacunas efectivas estén ampliamente disponibles. Ni siquiera una respuesta perfecta acabará con la pandemia. Mientras el virus persista en algún lugar, existe la posibilidad de que un viajero infectado vuelva a encender chispas frescas en países que ya han apagado sus incendios. Esto ya está sucediendo en China, Singapur y otros países asiáticos que durante un breve período parecieron tener el virus bajo control. En estas condiciones, hay tres posibles finales: uno muy improbable, otro muy peligroso y otro muy largo.

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El primer escenario es que todas las naciones se las arreglan para poner el virus a raya simultáneamente, como fue el caso del SRAS (síndrome respiratorio agudo grave) en el 2003. Dada la extensión de la pandemia del coronavirus, y lo mal que le va a muchos países, las probabilidades de un control sincrónico mundial parecen desvanecerse. El segundo escenario es que el virus haga lo que las pandemias de gripe pasadas han hecho: afectar a todo el mundo y dejar suficientes supervivientes inmunes, para que así el covid-19 tenga que luchar para encontrar huéspedes viables. Este escenario de "inmunidad colectiva" es tentador pero también tendría un costo terrible ya que, como mencionamos anteriormente, el coronavirus es más transmisible y mortal que la gripe, y probablemente dejaría detrás muchos millones de cadáveres y un rastro de sistemas de salud devastados. El Reino Unido pareció considerar inicialmente esta estrategia de inmunidad colectiva, antes de retractarse cuando los modelos estadísticos revelaron las terribles consecuencias que tendría para el país.

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El tercer escenario es que el mundo “juegue” prolongadamente con el covid-19, erradicando brotes aquí y allá hasta que se pueda producir una vacuna. Esta es la mejor opción, pero también la más larga y complicada. Para empezar, depende de la fabricación de la vacuna, y si se tratara de una pandemia de gripe, sería más fácil ya que el mundo tiene experiencia en la fabricación de vacunas contra la gripe –se hace cada año. Pero no hay vacunas existentes para los coronavirus –hasta ahora estos virus parecían causar enfermedades que eran leves o raras– así que los investigadores deben empezar de cero.

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Sin embargo, los primeros pasos han sido impresionantemente rápidos. Hace pocos días una posible vacuna entró en las primeras pruebas clínicas. Eso marca un intervalo de 63 días entre que los científicos secuenciaron los genes del covid-19 por primera vez, hasta que los médicos inyectaron la vacuna en el brazo de un candidato. Pero lamentablemente será el paso más rápido entre todos los pasos posteriores que quedan. Este ensayo inicial simplemente le dirá a los investigadores si la vacuna parece segura, y si realmente puede movilizar al sistema inmunológico.

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Los investigadores deberán entonces comprobar que realmente previene la infección por covid-19. Necesitarán hacer pruebas en animales y ensayos a gran escala para asegurar que la vacuna no cause efectos secundarios graves. Tendrán que determinar qué dosis se requiere, cuántas inyecciones necesita la gente, si la vacuna funciona en las personas mayores y si requiere otras sustancias químicas para aumentar su eficacia. Incluso si funciona, no existe una forma fácil de fabricarla a escala masiva. No importa qué estrategia sea más rápida, se estima que tomará de 12 a 18 meses desarrollar una vacuna certificada, y luego más tiempo aún para fabricarla, enviarla a todos los países del mundo e inyectarla en los brazos de las personas.

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Si la actual ronda de medidas de distanciamiento social funciona, la pandemia puede disminuir lo suficiente como para que las cosas vuelvan a una apariencia de normalidad. Tanto las oficinas como los bares podrían llenarse de nuevo, las escuelas podrían reabrir y los amigos podrían reunirse. Pero a medida que el status quo regrese, también lo hará el coronavirus. Esto no significa que la sociedad deba estar en un encierro continuo hasta el 2022, pero necesitamos estar preparados para hacer múltiples períodos de distanciamiento social.

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Mucho de lo que ocurra en los próximos años depende de dos propiedades del virus, ambas actualmente desconocidas. Primero: la estacionalidad. Los coronavirus tienden a ser infecciones invernales que disminuyen o desaparecen en verano. Esto también puede ser cierto en el caso del covid-19, pero las variaciones estacionales podrían no frenar suficientemente al virus cuando tiene tantos huéspedes para infectar. Segundo: la duración de la inmunidad. Cuando las personas se infectan por los virus humanos más leves que causan síntomas similares a los del resfriado, permanecen inmunes durante menos de un año. Por el contrario, los pocos que fueron infectados por el virus original del SRAS –que es mucho más grave–, permanecieron inmunes por mucho más tiempo.

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Asumiendo que el covid-19 se encuentra en algún punto intermedio, las personas que se recuperan podrían estar protegidas durante un par de años. Para confirmar eso, los científicos necesitarán desarrollar pruebas serológicas precisas, que busquen los anticuerpos que confieren inmunidad. También necesitarán confirmar que tales anticuerpos realmente impiden que las personas se contagien o propaguen el virus. Si es así, los ciudadanos inmunes pueden volver al trabajo, cuidar a los vulnerables y anclar la economía durante los distanciamientos sociales. Por lo tanto, en el futuro cercano no habrá razón para que las medidas de distanciamiento social se desplieguen tan ampliamente y con mano dura como deben serlo ahora.

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Ya sea a través de la inmunidad colectiva o la tan esperada llegada de una vacuna, el virus encontrará su propagación cada vez más difícil, pero también es poco probable que desaparezca por completo. Es posible que la vacuna deba actualizarse a medida que el virus cambie, y que las personas deban revacunarse regularmente, como lo hacen actualmente para la gripe. Los modelos estadísticos sugieren que en un futuro el covid-19 puede llegar a ser como la gripe de hoy, un flagelo recurrente del invierno. Quizás eventualmente se vuelva tan mundano que aunque exista una vacuna, grandes cantidades de la población no se molestarán en obtenerla.

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Al final de la cuarentena, las personas recuperadas del coronavirus podrían ser rechazadas y estigmatizadas, al igual que lo son los sobrevivientes del ébola, el SRAS y el VIH. Los trabajadores de la salud tardarán en curarse –tendrán más probabilidades de sufrir agotamiento y estrés postraumático. Las personas que pasaron por largos períodos de cuarentena llevarán las cicatrices de su experiencia como negarse a abandonar sus hogares o desarrollar agorafobia (temor a los espacios abiertos).

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Pero también existe el potencial para un mundo mucho mejor después de que superemos este trauma. Las comunidades ya están encontrando nuevas formas de unirse, aunque deban permanecer separadas. Las actitudes hacia la salud también pueden cambiar para mejor ya que las pandemias suelen catalizar el cambio social. Las personas, las empresas y las instituciones se han apresurado notablemente a adoptar prácticas como el trabajo desde casa, las conferencias telefónicas, las licencias por enfermedad y los arreglos flexibles para el cuidado de los niños.

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El covid-19 está afectando a todos directamente, cambiando la naturaleza de la vida cotidiana. Al final de la cuarentena y de la pandemia se espera un aumento en la financiación de la virología y la vacunología, un aumento de los estudiantes interesados en carreras dentro de salud pública, y más producción nacional de suministros médicos. Tales cambios, por sí mismos, podrían proteger al mundo de la próxima enfermedad inevitable. Además, mundialmente se podría crear un espíritu comunitario, irónicamente nacido a través del distanciamiento social, que haga que las personas se interesen más por sus vecinos tanto extranjeros como nacionales.

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