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Publicado 2020-04-17
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La plaga de langostas en África complica la situación actual

Mientras que gran parte del mundo se centra en la pandemia del coronavirus que ha infectado a más de 1,6 millones de personas en todo el planeta, África oriental está luchando contra la peor invasión de langostas del desierto en décadas, que según advierten los expertos, podría empeorar con una segunda ola más grande que ya está llegando a algunas partes de la región. La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), que dirige la respuesta mundial a la crisis de langostas de la región, estima que el número de langostas podría crecer otras 20 veces durante la próxima temporada de lluvias a menos que se intensifiquen las actividades de control.

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La situación actual en África Oriental sigue siendo extremadamente alarmante, ya que se están formando bandas de saltamontes y un número cada vez mayor de nuevas nubes de langostas en el norte y centro de Kenia, el sur de Etiopía y Somalia. Esto representa una amenaza sin precedentes para la seguridad alimentaria y los medios de subsistencia porque coincide con el comienzo de las largas lluvias y la temporada de siembra. Aunque se están llevando a cabo operaciones de control terrestre y aéreo, las lluvias generalizadas que cayeron a finales de marzo permitirán que en su mayoría los nuevos enjambres permanezcan, maduren y pongan huevos, mientras que unos pocos enjambres podrían desplazarse de Kenia a Uganda, el Sudán meridional y Etiopía. Durante mayo, los huevos eclosionarán y formarán nuevos enjambres a fines de junio y julio, lo que coincide con el comienzo de la cosecha.

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Las langostas representan una amenaza extremadamente alarmante y sin precedentes para la seguridad alimentaria y los medios de vida. Un enjambre de langostas puede comer la misma cantidad de alimentos que consumen 35.000 personas en un día. Esta segunda invasión desde las zonas de cría en Somalia incluye más adultos jóvenes que son especialmente voraces comedores. En su última actualización de vigilancia de langostas, la Organización de las Naciones Unidas (ONU) catalogó la situación como "extremadamente alarmante" ya que se está formando un número cada vez mayor de nuevos enjambres en el norte y centro de Kenia, Etiopía y Somalia.

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Los enjambres masivos se alimentan en parte de la crisis climática y han afectado a Djibouti, Eritrea, Kenia, Etiopía, la República Democrática del Congo, Somalia, el Sudán meridional, Tanzania y Uganda. También se han observado plagas en Yemen, Arabia Saudita, Qatar, Bahrein, Kuwait, Irán, Pakistán y la India. El principal método de lucha contra las nubes de langostas es la fumigación con plaguicidas. Cada vez es más preocupante que las actividades de erradicación de langostas en la región se vean cada vez más obstaculizadas por las restricciones de viaje y los problemas de abastecimiento relacionados con la pandemia.

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Las autoridades kenianas han dicho que las medidas enérgicas contra el coronavirus han ralentizado los esfuerzos para luchar contra la infestación, ya que cruzar las fronteras se ha vuelto más difícil y las entregas de plaguicidas se han retrasado. Los proveedores de pulverizadores motorizados y pesticidas se enfrentan a grandes retos con opciones limitadas de transporte aéreo para facilitar la entrega. La fumigación aérea es el único medio eficaz de controlar la plaga de langostas, pero se han presentado quejas de que los plaguicidas están afectando al ganado.

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Los insectos siguen las lluvias de primavera, buscando cultivos emergentes y otra vegetación. En el momento en que llegan a un lugar lo primero que hacen es comer cualquier cosa verde. Los insectos pueden viajar alrededor de 150 kilómetros al día y comer su propio peso corporal en los cultivos. La FAO ha conseguido unos 111,1 millones de dólares de los 153,2 millones de dólares que ha solicitado para hacer frente a la plaga de langostas y está apoyando la vigilancia y la aplicación de plaguicidas en 10 países.

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La ONU sigue planteando su preocupación sobre cómo podrían afectar las langostas a los 20 millones de personas que ya sufren inseguridad alimentaria en Etiopía, Kenia, Somalia, el sur del Sudán, Uganda y Tanzania, así como a otros 15 millones de personas en Yemen, país devastado por la guerra. Se trata de la peor invasión de langostas que ha visto Kenia en 70 años. Actualmente, Etiopía utiliza 5 aviones y Kenia 6 para la fumigación y 4 para la vigilancia. Pero el gobierno de Kenia dice que necesita 20 aviones para la fumigación y un suministro continuo del pesticida Fenitrothion. Además, Kenia ha capacitado a más de 240 funcionarios de los condados afectados en la vigilancia de las nubes de langostas, pero nada de esto parece ser suficiente.

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En Kenia, la maduración de las langostas coincidirá con el inicio de la temporada de lluvias. Los agricultores han estado sembrando cultivos de maíz, frijoles, sorgo, cebada y mijo durante marzo y abril, con la esperanza de que una temporada de lluvias favorable permita un crecimiento abundante a finales de abril y mayo. Con las nubes de langostas ganando tamaño y fuerza, los expertos temen que se pueda consumir hasta el 100% de las cosechas en ciernes de los agricultores, dejando a algunas comunidades sin nada que cosechar. El Gobierno chino anunció en febrero que enviaría un equipo de expertos al vecino Pakistán para elaborar "programas específicos" contra las langostas. Según los informes, podrían desplegar 100.000 patos ya que cada una de estas aves podría comerse alrededor de 200 langostas en un solo día.

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Se han registrado plagas de langostas desde el antiguo Egipto, pero no hay pruebas que sugieran que las plagas se producen con alguna regularidad. La reproducción rápida sólo ocurre cuando el clima es favorable, lo que hace que sean algo difíciles de rastrear. Durante las plagas, las langostas del desierto pueden extenderse por millones de kilómetros y llegar a diferentes partes de hasta 60 países. Esto afecta a más del 20% de la superficie terrestre, y según la ONU, las plagas pueden dañar los medios de vida de una décima parte de la población mundial.

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Durante las plagas, las condiciones favorables de reproducción incluyen un suelo húmedo, arenoso y vegetación verde. Las hembras pueden poner hasta 158 huevos y son capaces de reproducirse al menos tres veces a lo largo de su vida. Las langostas del desierto pueden viajar con el viento y cubrir fácilmente más de 150 kilómetros por día, con la capacidad de permanecer en el aire durante mucho tiempo. Como ejemplo, los enjambres de langostas han cruzado regularmente el Mar Rojo, que tiene 300 kilómetros de ancho.

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En 1954, una nube de langostas viajó desde el noroeste de África hasta Gran Bretaña. En 1988, un enjambre viajó en 10 días más de 5.000 kilómetros desde el oeste de África hasta el Caribe. Según la ONU, ciclones inusuales y períodos de fuertes lluvias en los años 2018 y 2019 crearon un ambiente ideal para que estos insectos se reprodujeran. Los científicos climáticos culpan de ello al rápido calentamiento de los océanos, y como los enjambres siguen creciendo, temen que las langostas se propaguen pronto a varios países.

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En el 2018, se produjeron dos ciclones en el Océano Índico, una región que, según los científicos, es probable que experimente más tormentas de este tipo a medida que aumenten las temperaturas a nivel mundial. Los ciclones arrojaron cantidades inusualmente grandes de lluvia sobre el principal lugar de reproducción de las langostas, una franja de la Península Arábiga conocida como el "cuarto vacío". Esto llevó a condiciones óptimas de reproducción para que las langostas pusieran sus huevos en la arena y al estar húmeda los huevos eclosionaron en tan sólo 2 semanas y las larvas maduraron en tan sólo 2 semanas más, y así empezaron a reproducirse de nuevo. En sólo 9 meses y 3 rondas de reproducción, la población de langostas explotó por un factor de 8.000.

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Desde el “cuarto vacío” –que abarca partes de Arabia Saudita, Omán, los Emiratos Árabes Unidos y Yemen– los enjambres cruzaron el Mar Rojo hasta la costa de Somalia en el verano del 2019 y pusieron más huevos allí antes de abrir un camino de destrucción hacia el oeste y el sur, adentrándose más en África. Las tormentas del 2018 también llegaron a Somalia, poniendo fin a varios años de sequía y despertando las esperanzas de una exuberante temporada de cultivo y una cosecha rentable que lamentablemente fue apabullada por la plaga de langostas.

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Aunque los enjambres pueden parecer amenazadores, las langostas del desierto no atacan a las personas o a los animales, y no hay pruebas que sugieran que son portadoras de enfermedades. En cuanto a la pandemia del coronavirus que surgió por primera vez en China a finales del año pasado, África ha notificado 562 muertes y casi 11.000 casos de COVID-19 cifras relativamente bajas en comparación con otras regiones afectadas. Sin embargo, la Organización Mundial de la Salud (OMS) advierte que algunas naciones africanas podrían ver un aumento significativo de los casos en las próximas semanas. Si la tendencia continúa, y también aprendiendo de lo que pasó en China y en Europa, algunos países podrían enfrentarse muy pronto a un enorme pico de muertes y contagios.

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