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Publicado 2020-04-22
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La Nasa descubre un nuevo exoplaneta que podría ser fuente de agua para la humanidad

Tal y como se tratase de una película de ciencia ficción, a continuación abordamos la comprobación de la existencia de un planeta de dimensiones y características similares a la Tierra. Tanto así que la presencia de agua y la temperatura correcta permitiría, perfectamente, ser poblado por seres humanos hartos ya de la contaminación, las catástrofes, la sobrepoblación, las pandemias y las guerras. Ahora, lo que ocurre es que el Kepler-1649c se encuentra ubicado a la bicoca de 300 años luz de nosotros… Y los cohetes espaciales de los cuales disponemos en este momento tardarían más de cuatro mil años en recorrer un solo año luz. Lo que quiere decir que ni siquiera los bisnietos de nuestros tataranietos van a poder habitar este cotizado y lejano exoplaneta. De manera que lo seguiremos admirando a través de telescopios que cada vez nos acercarán, así sea virtualmente, a ubicaciones más distantes del universo.

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Un equipo de científicos transatlánticos, utilizando datos reanalizados del telescopio espacial Kepler de la NASA, descubrió un exoplaneta del tamaño de la Tierra que orbita en la zona habitable de su estrella, el área alrededor de una estrella donde un planeta rocoso podría soportar agua líquida. Los científicos descubrieron este planeta, llamado Kepler-1649c, al examinar las antiguas observaciones del telescopio Kepler –que la agencia retiró en 2018. Las búsquedas anteriores realizadas a través de un algoritmo informático lo identificaron erróneamente, pero los investigadores que revisaron hace poco los datos del telescopio Kepler lo reconocieron como un planeta. De todos los exoplanetas encontrados por Kepler, este mundo distante, ubicado a 300 años luz de la Tierra, ha sido el más similar al tamaño y la temperatura estimada de la Tierra.

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Principales características del exoplaneta
Este mundo recientemente revelado es solo 1.06 veces más grande que nuestro propio planeta. Además, la cantidad de luz estelar que recibe de su estrella anfitriona es el 75% de la cantidad de luz que recibe la Tierra de nuestro Sol, lo que significa que la temperatura del exoplaneta también puede ser similar a la de nuestro planeta. Pero a diferencia de la Tierra, su estrella anfitriona es una “enana roja” –este tipo de estrella es conocida por los brotes estelares que pueden hacer que el entorno de un planeta sea un desafío para cualquier vida potencial.

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Significado de una segunda Tierra
Este intrigante y distante mundo nos da una esperanza aún mayor de que una segunda Tierra se encuentre entre las estrellas, esperando ser encontrada. Los datos recopilados por misiones como Kepler y el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) continuará produciendo descubrimientos sorprendentes a medida que la comunidad científica refina sus habilidades para buscar planetas prometedores año tras año.

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Todavía hay mucho que se desconoce sobre Kepler-1649c, incluida su atmósfera, que podría afectar la temperatura del planeta. Los cálculos actuales del tamaño del planeta tienen márgenes de error significativos, al igual que todos los valores en astronomía cuando se estudian objetos tan lejanos. Los planetas rocosos que orbitan las estrellas enanas rojas son de particular interés astrobiológico. Sin embargo, los astrobiólogos necesitarán mucha más información sobre este planeta para determinar si es prometedor para la vida tal como la conocemos. Pero según lo que se sabe, Kepler-1649c es especialmente intrigante para los científicos que buscan mundos con condiciones potencialmente habitables.

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Se estima que otros exoplanetas tienen un tamaño más cercano a la Tierra, como TRAPPIST-1f y, según algunos cálculos, Teegarden c. Otros pueden estar más cerca de la Tierra en temperatura, como TRAPPIST-1d y TOI 700d. Pero no hay otro exoplaneta que se considere más cercano a la Tierra en estos dos valores y que también se encuentre en la zona habitable de su sistema. De todos los planetas mal etiquetados que hemos recuperado, este es particularmente emocionante, porque además de encontrarse en una zona habitable, es del mismo tamaño que la Tierra. Si no se hubiese examinado el trabajo del algoritmo informático del telescopio Kepler a mano, seguramente se habría perdido este exoplaneta.

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Kepler-1649c orbita su pequeña estrella enana roja tan de cerca que un año en Kepler-1649c equivale a solo 19,5 días terrestres. El sistema tiene otro planeta rocoso de aproximadamente el mismo tamaño, pero orbita la estrella a aproximadamente la mitad de la distancia de Kepler-1649c, similar a como Venus orbita nuestro Sol a aproximadamente la mitad de la distancia que la Tierra. Las estrellas enanas rojas se encuentran entre las más comunes en la galaxia, lo que significa que planetas como este podrían ser más comunes de lo que pensábamos.

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Buscando falsos positivos
Anteriormente, los científicos de la misión Kepler desarrollaron un algoritmo llamado Robovetter para ayudar a clasificar las cantidades masivas de datos producidos por la nave espacial Kepler, administrada por el Centro de Investigación Ames de la NASA en el Silicon Valley de California. Kepler buscó planetas usando el método de tránsito, mirando las estrellas y buscando descensos en el brillo a medida que los planetas pasaban frente a sus estrellas anfitrionas.

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La mayoría de las veces, esos descensos de brillo provienen de fenómenos distintos al paso de planetas frente a sus estrellas, que van desde cambios naturales en el brillo de una estrella hasta otros objetos cósmicos que pasan, haciendo que parezca que un planeta está allí cuando no lo está. El trabajo de Robovetter era distinguir el 12% de estos descensos de brillo reconociendo así planetas reales. Esos descensos de brillo que Robovetter determinó que provenían de otras fuentes fueron etiquetados como "falsos positivos", el término para un resultado de prueba erróneamente clasificado como positivo. Debido a la enorme cantidad de data que Kepler tenía que analizar, los astrónomos sabían que el algoritmo cometería errores y necesitaría una doble verificación –el trabajo perfecto para el grupo de trabajo de falsos positivos de Kepler.

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Ese equipo revisa el trabajo de Robovetter, revisando todos los falsos positivos para asegurarse de que sean realmente errores y no exoplanetas, asegurando que se pasen por alto menos descubrimientos potenciales. Como resultado, se descubrió que Robovetter había etiquetado erróneamente al exoplaneta Kepler-1649c. A pesar de que los científicos trabajan para automatizar aún más los procesos de análisis para obtener la mayor cantidad de ciencia posible de cualquier conjunto de datos, este descubrimiento muestra el valor de verificar el trabajo automatizado. Incluso seis años después de que Kepler dejó de recopilar datos del campo Kepler original –una sección de cielo que grabó del 2009 al 2013, antes de estudiar muchas más regiones–, este riguroso análisis manual descubrió uno de los análogos terrestres más singulares descubiertos hasta ahora.

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Un posible tercer planeta
Al descubrir el exoplaneta Kepler-1649c –una de las mejores coincidencias con la Tierra en términos de tamaño y energía recibida de su estrella anfitriona– también proporcionó una visión completamente nueva de su sistema. Cada cuatro (4) veces que los planetas externos orbitan a la estrella anfitriona, los planetas internos la orbitan casi exactamente nueve (9) veces. El hecho de que sus órbitas coincidan en una relación tan estable indica que el sistema en sí es extremadamente estable y es probable que sobreviva durante mucho tiempo.

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Las relaciones de períodos casi perfectos a menudo son causadas por un fenómeno llamado, pero una relación de 9 a 4 es relativamente única entre los sistemas planetarios. Por lo general, las resonancias toman la forma de relaciones como 2 a 1 o 3 a 2. Aunque no está confirmado, la rareza de esta relación podría insinuar la presencia de resonancia orbital un planeta medio con el cual los planetas internos y externos giran en sincronía, creando un par de resonancias de 3 a 2. El equipo buscó evidencia de este posible tercer planeta, pero aún no lo han encontrado. Esto podría deberse a que el planeta es demasiado pequeño para verlo o se encuentra en una inclinación orbital que hace que sea imposible encontrarlo utilizando el método de tránsito del telecospio Kepler.

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De cualquier manera, este sistema proporciona otro ejemplo más de un planeta del tamaño de la Tierra en la zona habitable de una estrella enana roja. Estas estrellas pequeñas y tenues requieren que los planetas orbiten extremadamente cerca para estar dentro de esa zona, no demasiado cálida ni demasiado fría, para que la vida tal como la conocemos pueda existir. Aunque este único ejemplo es solo uno entre muchos, existe una creciente evidencia de que tales planetas son comunes alrededor de las estrellas enanas rojas.

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Mientras se obtienen más datos, más signos apuntan a la noción de que los exoplanetas potencialmente habitables y del tamaño de la Tierra son comunes alrededor de este tipo de estrellas. Con estrellas enanas rojas en casi todas partes alrededor de nuestra galaxia, y estos planetas pequeños, potencialmente habitables y rocosos a su alrededor, la posibilidad de que una de ellas no sea muy diferente a nuestra Tierra parece un poco más posible. Misiones como Kepler y TESS ayudan a contribuir al campo de la astrobiología, la investigación interdisciplinaria para comprender cómo las variables y las condiciones ambientales de mundos distantes pueden albergar la vida tal como la conocemos, o cualquier otra forma que pueda tomar vida.

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