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Publicado 2020-04-22
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El dilema de millones ¿Los tapabocas protegen nos o no del coronavirus?

Los expertos en salud dicen que la mejor manera de protegerse de la infección del coronavirus es practicar el distanciamiento social, lavarse las manos con frecuencia y evitar tocarse la cara. Sin embargo, algunos dicen que hay veces en las que usar un tapabocas –ya sea quirúrgico o una mascarilla casera–, o simplemente ponerse un pañuelo alrededor de la cara, puede ser una buena idea. Pero utilizar un tapabocas no es ciertamente una garantía de que no te enfermarás ya que los virus también pueden transmitirse a través de los ojos.

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El coronavirus, al igual que la gripe y otros virus, se propaga a través de la difusión de millones de diminutas partículas virales. Después de que alguien tose, estornuda o toca un objeto, estas partículas pueden asentarse en una superficie o colgar brevemente en el aire, principalmente en forma de gotas. Las partículas virales, hasta decenas de miles por gota, pueden entrar por la nariz, la boca o los ojos después de tocarnos la cara o de respirar mientras estamos en contacto cercano con alguien que tiene el contagio del virus. Si la dosis es lo suficientemente alta –y una sola gota puede hacerlo– el virus puede replicarse en nuestro cuerpo, comenzando el ciclo de infección.

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Sin embargo, las mascarillas son eficaces para capturar las gotas respiratorias que viajan cuando una persona infectada tose o estornuda –que es una de las principales vías de transmisión del coronavirus. Si estás en contacto cercano con alguien infectado, un tapabocas reduce la posibilidad de que la enfermedad se transmita. Si muestras síntomas de coronavirus, o has sido diagnosticado, el uso de una mascarilla también puede proteger a otros. Por lo tanto, las mascarillas son cruciales para los trabajadores en el campo de la salud y de la asistencia social que cuidan a los pacientes, y también se recomiendan para los familiares que necesitan cuidar a alguien que está enfermo –lo ideal es que tanto el paciente como el cuidador utilicen un tapabocas.

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Además, algunas personas creen que el uso de una mascarilla reduce la cantidad de veces que se te puedes tocar la nariz y la boca, pero no hay datos que apoyen que esta es una intervención útil. Otras razones son puramente psicológicas: una proviene del miedo a perder el control contra un virus del cual sabemos poco sobre cómo prevenirlo, y la otra se trata de un “comportamiento supersticioso”. Al utilizar un tapabocas –aunque no haga mucho– los individuos se sienten en control de la situación.

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Acerca del comportamiento supersticioso, la gente se aferra a las mascarillas por la misma razón por la que tocan madera o evitan caminar bajo las escaleras. Incluso aunque los expertos dicen que realmente no va a ejercer una diferencia, una pequeña parte del cerebro de las personas piensa que al utilizar tapabocas se está reduciendo el riesgo de contagio. En cuanto a los propietarios de mascotas que ponen mascarillas a sus perros, no parece que las mascotas puedan transmitir el virus a los humanos por lo que los expertos recomiendan que en lugar de hacer esto, las personas infectadas con covid-19 deberían evitar el contacto con los animales como lo harían con otras personas.

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En algunos países asiáticos, como Japón y China, no es raro ver a personas que usan mascarillas durante sus actividades cotidianas para protegerse de los patógenos y la contaminación. Pero esos tapabocas no ayudan mucho en el contexto de un virus ya que no están diseñados para evitar la entrada de partículas virales porque no son tan ajustados alrededor de la nariz y las mejillas como un respirador N95. Algunas personas usan mascarillas quirúrgicas porque están resfriadas o con gripe y no quieren que otras personas se enfermen. Pero si uno está enfermo, es mejor no visitar áreas públicas y sí quedarse en casa descansando.

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Pañuelos, tapabocas de tela y bufandas pueden funcionar como cobertores para la cara para protegerte de la misma manera que las mascarillas quirúrgicas desechables, bloqueando las partículas grandes. Estos tapabocas caseros pueden estar hechos de una variedad de telas, incluyendo algodón, seda o lino. Para matar cualquier bacteria o virus, entre cada uso, estas mascarillas deben lavarse en agua caliente y secarse a gran temperatura en la secadora.

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Los tapabocas quirúrgicos está destinados para los cirujanos, porque estas mascarillas hacen un buen trabajo al evitar que los patógenos de la nariz y la boca del médico entren en el campo quirúrgico. Un tapabocas más especializado, conocido como respirador N95, sí puede protegerte contra el nuevo coronavirus ya que esta mascarilla es más gruesa que un tapabocas quirúrgico. Además, recibe su nombre del hecho de que bloquea al menos el 95% de las partículas diminutas, incluyendo los virus. Sin embargo, algunos expertos no lo recomiendan para uso público porque, en parte, es un desafío ponerse estas mascarillas y usarlas por largos períodos de tiempo.

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Como regla general, los especialistas reciben capacitación anual sobre cómo ajustar correctamente estos respiradores alrededor de la nariz, las mejillas y el mentón, para asegurarse de que el tapabocas forma un sello hermético en la cara del usuario y así el aire contaminado no pueda filtrarse. Cuando el respirador forma un sello hermético, el trabajo de respirar se vuelve más difícil ya que hay que esforzarse más al inspirar y espirar. Alrededor de esa área puede tornarse un poco claustrofóbico además de húmedo y caliente dentro del tapabocas. Generalmente las personas lo soportan durante máximo media hora, suelen quitárselo para respirar profundamente y resfrecarse antes de volvérselo a poner.

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El mayor problema con las mascarillas es que la mayoría de la gente no las usa de la manera correcta. Cuando se colocan correctamente se forma un sello hermético –como lo hacen las gafas de natación– alrededor de la boca y la nariz lo que dificulta un poco la respiración, entonces la mayoría de la gente intenta abrirlas por los lados para respirar mejor comprometiendo así su propósito. Solo cuando el tapabocas esté bien ajustado es cuando funcionará correctamente, por tal razón es que vemos médicos con moretones y marcas rojas en las mejillas. No funcionarán correctamente para las personas con barba o vello facial. Incluso el crecimiento de la barba de un día ha demostrado que deja entrar el aire.

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Si bien las mascarillas caseras y las quirúrgicas no filtran las partículas de la misma manera que un respirador N95, en esta crisis se recomiendan como una forma eficaz de frenar la propagación del coronavirus, especialmente entre las personas que tienen el virus, pero que son asintomáticas y siguen saliendo para obtener alimentos o suministros. El covid-19 se puede propagar entre personas que interactúan en estrecha proximidad, por ejemplo, al hablar, toser o estornudar, incluso si esas personas no presentan síntomas. A la luz de esta nueva evidencia, los expertos recomiendan el uso de tapabocas en lugares públicos donde otras medidas de distanciamiento social son difíciles de mantener (por ejemplo, tiendas de comestibles y farmacias).

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En resumidas cuentas, si los tapabocas se utilizan correctamente y se combinan con otros métodos de prevención –como lavarse las manos frecuentemente con agua y con jabón, durante por lo menos 20 segundos– pueden ayudar a reducir el riesgo de propagación de los virus, incluyendo el nuevo coronavirus. Pero la protección de grado médico debe estar reservada a los profesionales de la salud o a aquellos que están activamente enfermos y necesitan salir de casa para recibir atención médica. El resto de nosotros deberíamos cubrirnos con un pañuelo o una máscara de tela. Muchas personas están fabricando mascarillas o tapabocas caseros, seguramente con la mejor intención de ayudar a familiares, amigos o simplemente donarlos para colaborar con la escasez que se está presentando. Si esta es tu única opción asegúrate que quede muy bien ajustado a tu boca y nariz.

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Si vas a utilizar una mascarilla o tapabocas, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda que antes de ponértela te laves las manos con agua y con jabón o con un desinfectante para manos a base de alcohol. Posteriormente deberás cubrirte la nariz y la boca con la mascarilla, y asegurarte de que no haya espacios entre ella y la piel de tu cara. Evita tocar el tapabocas mientras lo usas, y si lo haces, procura lavarte las manos inmediatamente. Las personas que usan mascarillas quirúrgicas deben deshacerse de ellas después de cada uso. Deberás retirarla tocando únicamente la parte de atrás –evita tocar la parte delantera de la misma– y deséchala inmediatamente en un contenedor cerrado –es recomendable que antes de desecharlo en el contenedor lo coloques en una bolsa plástica. Lávate las manos después de todo el procedimiento.

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Si decides no utilizar un tapabocas, la mejor manera de evitar contraer el coronavirus es, ante todo, posponer cualquier viaje a lugares con brotes conocidos. También puedes lavarte frecuentemente las manos con agua y jabón, evitar tocarte los ojos, la nariz y la boca con las manos sin lavar, evitar el contacto cercano con personas enfermas, y desinfectar los objetos y superficies que se tocan con frecuencia.

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