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¡5 Niños Desaparecidos! ¿Accidente, obra de la mafia o venganza del asegurador?

Era la madrugada del día de Navidad de 1945 cuando se produjo una tragedia en la casa de la familia Sodder y como resultado de ella, durante casi cuatro décadas, cualquiera que condujera por la ruta 16 cerca de Fayetteville, Virginia Occidental, podría ver una valla publicitaria con las imágenes de cinco niños, sus nombres a continuación, así como especulaciones sobre lo que les ocurrió. Aunque el informe oficial afirmaba que los niños perecieron en el incendio que envolvió su casa, los padres no lo creyeron. ¿Qué ocurrió exactamente? ¿Qué ocurrió antes de la tragedia para que los padres pensaran que sus hijos seguían vivos? ¿Qué hizo el jefe de bomberos que fue tan extraño? ¿Y podría estar la mafia detrás de todo esto? Siga leyendo hasta el final para saber qué pasó con los niños Sodder.

¿Quiénes eran los Sodder?

George Sodder nació como Giorgio Soddu en Tula, Cerdeña, en 1895, y emigró a Estados Unidos en 1908. Llegó con su hermano mayor a Ellis Island, pero éste regresó inmediatamente a Italia, dejando solo a George, que entonces tenía 13 años. A partir de entonces, el joven encontró trabajo en los ferrocarriles de Pensilvania, antes de trasladarse a Virginia Occidental, donde trabajó como conductor antes de poner en marcha su propia empresa de camiones, transportando tierra para la construcción y más tarde carga y carbón. Más tarde conoció a Jennie Cipriani, que también llegó de Italia con 3 años. La pareja se casó y entre 1923 y 1943 tuvo 10 hijos. Se establecieron en Fayetville, Virginia Occidental, que era un pueblo de los Apalaches con una pequeña pero activa comunidad de inmigrantes italianos. Los Sodder eran llamados "una de las familias de clase media más respetadas de la zona", sin embargo, George era conocido por sus fuertes opiniones sobre diferentes temas, especialmente la política y su aversión por el líder fascista italiano Benito Mussolini. Estas opiniones y el hecho de que nunca explicara lo que había sucedido en Italia que le hizo marcharse, habían hecho sospechar a algunos que estaba involucrado en algún negocio desagradable. Pero, ¿podría eso haber provocado la tragedia que golpeó a la familia en 1945? Siga leyendo para descubrirlo.

Incendio de Navidad

La noche anterior a la Navidad de 1945, George y Jennie Sodder y nueve de sus 10 hijos (un hijo estaba en el ejército) se fueron a dormir y alrededor de la 1 de la madrugada se produjo un incendio. El matrimonio y cuatro de sus hijos, Sylvia (2), Marion (17), John (23) y George Jr. (16), lograron escapar, pero los cinco niños restantes estaban en los dos dormitorios que compartían en el piso superior. George volvió a entrar en la casa para intentar salvarlos, pero no pudo ver nada a través del humo y el fuego que habían envuelto las habitaciones de abajo, sin embargo, no pudo subir hasta ellos porque la escalera estaba cubierta de llamas. Saliendo al exterior, con la esperanza de llegar a ellos a través de las ventanas del piso superior, fue a coger su escalera, que extrañamente había desaparecido. Sin pensarlo mucho, decidió conducir uno de sus dos camiones de carbón hasta la casa para subir a ellos y luego al interior, pero a pesar de que ambos funcionaban, perfectamente el día anterior ninguno arrancaba.

¿Quiénes eran los Sodder?

Sin respuesta de los bomberos

Mientras George intentaba frenéticamente salvar a sus hijos, su hija Marion había corrido hasta la casa de un vecino cercano para llamar a los bomberos de Fayetteville, pero no consiguió que ningún operador respondiera. Según los informes, otro vecino que vio el incendio hizo una llamada desde una taberna cercana, pero de nuevo ningún operador respondió. Frustrados, condujeron hasta la ciudad y localizaron al jefe de bomberos, F.J Morris, que inició la versión de Fayetteville de una alarma de incendio. A pesar de estar a sólo dos millas y media de distancia, la tripulación no llegó a la casa hasta las 8 a.m. Para entonces, la casa de los Sodder se había reducido a un montón de cenizas humeantes. Los Sodder supusieron que cinco de sus hijos habían muerto, sin embargo, una breve búsqueda en los terrenos el día de Navidad no había encontrado ningún rastro de restos. El jefe Morris sugirió que el fuego había sido lo suficientemente caliente como para incinerar completamente los cuerpos. En cuanto al incendio, un inspector de la policía estatal que rastreó los escombros lo atribuyó a un cableado defectuoso. La familia recibió cinco certificados de defunción para Maurice (14 años), Martha (12), Louis (9), Jennie (8) y Betty (5), y la causa de la muerte figuraba como "fuego o asfixia". Sin embargo, para George y su esposa, algunas cosas que sucedieron antes del incendio, no cuadraban y se preguntaban si sus hijos estaban vivos. ¿Qué ocurrió? Siga leyendo para descubrirlo.

Incendio de Navidad

Sucesos extraños antes del incendio

La falta de una escalera, el hecho de que los coches no funcionaran y la ausencia de operarios que atendieran las llamadas de emergencia, hicieron que la familia se sintiera sospechosa y que, tras la tragedia, empezara a hilvanar una serie de sucesos extraños que precedieron al incendio. Una de las cosas que les llamó la atención fue un desconocido que se presentó en su casa unos meses antes, preguntando por un trabajo de transporte. La familia recuerda que se dirigió a la parte trasera de la casa, señaló dos cajas de fusibles distintas y dijo: "Esto va a provocar un incendio algún día". Esto pareció extraño, ya que George hizo revisar el cableado por una compañía eléctrica local, que dijo que estaba en buenas condiciones. Por esa misma época, otro hombre intentó vender a la familia un seguro de vida y, cuando lo rechazaron, se enfadó y empezó a gritar: "Vuestra maldita casa se va a convertir en humo. Y sus hijos van a ser destruidos. Te van a pagar por los comentarios sucios que has hecho sobre Mussolini", pero George nunca se tomó en serio las amenazas. Los hijos mayores de los Sodder también habían recordado algo extraño: justo antes de Navidad, habían notado a un hombre estacionado a lo largo de la autopista 21 de EE.UU., que observaba cuidadosamente a sus hermanos menores cuando venían de la escuela.

Sucesos extraños en Nochebuena

Pero también habían ocurrido cosas extrañas la noche anterior al incendio. Alrededor de las 12:30 de la mañana, sonó un teléfono y Jennie se apresuró a contestar. Una voz femenina desconocida preguntó por un nombre desconocido y la señora Sodder se limitó a responder que se había equivocado de número. Pero mientras volvía a la cama hizo un descubrimiento, una vez que se percató de que las luces de la planta baja seguían encendidas y las cortinas estaban abiertas, así como la puerta principal no estaba cerrada con llave. Su hija Marion estaba dormida en el sofá, por lo que la mujer supuso que los demás niños estaban arriba en la cama y por eso apagó las luces, cerró las cortinas y echó el cerrojo a la puerta antes de acostarse. Estaba empezando a dormirse cuando oyó un fuerte golpe en el techo y luego un ruido de rodamiento. Una hora más tarde, se despertó de nuevo, pero esta vez por el humo que llegaba a su habitación. Pero a medida que pasaba el tiempo, menos cosas empezaban a tener sentido. Sigue leyendo para saber por qué la familia estaba convencida de que los niños estaban secuestrados.

Sin respuesta de los bomberos

Las cosas no cuadran

La versión oficial era que el incendio se debía a un fallo en la instalación eléctrica y que los cinco niños habían perecido en el fuego, pero Jennie no podía entender cómo podían haber muerto todos sin dejar un rastro como los huesos. Realizó sus propios experimentos quemando huesos de animales y cada vez se quedaba con huesos carbonizados, lo que demostraba aún más sus sospechas de que los niños estaban vivos. Buscando una segunda opinión, habló con un empleado del crematorio, que le dijo que los huesos permanecen después de que los cuerpos se quemen durante dos horas a 2.000 grados. La casa de los Sodder quedó destruida en 45 minutos. Pero ese no fue el final. Un reparador de teléfonos dijo a la familia que parecía que sus líneas estaban cortadas y no quemadas, añadiendo que si el fuego era eléctrico entonces la energía habría estado muerta y que eso no explicaba cómo las luces vistas por Jennie estaban encendidas. También se había presentado un testigo que afirmaba haber visto a un hombre en el lugar del incendio llevándose el equipo utilizado para retirar los motores de los coches, lo que podría haber sido la razón por la que los camiones se negaban a funcionar. Cuando la familia visitó un día el lugar de la tragedia, su hija menor, Sylvia, encontró un objeto de goma dura en el patio, y al recordar la señora Sodder el ruido en el techo y el sonido de rodamiento, su marido concluyó que se trataba de una "bomba de piña" de napalm del tipo que utilizaban durante la guerra.

Sucesos extraños antes del incendio

Solicitud del FBI y acciones sospechosas del jefe de bomberos

Todas estas cosas que no cuadraban, habían llevado a los padres a pensar que sus hijos habían sido secuestrados y que el incendio era un medio para matar al resto de la familia o utilizado como distracción. En 1947, George y Jennie enviaron una carta sobre el caso al FBI pidiendo ayuda. Recibieron una respuesta de J. Edgar Hoover que decía: "Aunque me gustaría ser útil, el asunto relacionado parece ser de carácter local y no entra en la jurisdicción de investigación de esta oficina". A pesar de sus palabras, sus agentes dijeron que ayudarían si conseguían el permiso de las autoridades locales, pero la policía y los bomberos de Fayetteville declinaron la oferta. Desesperada por obtener respuestas, la familia contrató a un investigador privado llamado C.C. Tinsley que hizo algunos descubrimientos. Uno de ellos fue que el vendedor de seguros era miembro del jurado de instrucción que consideró el incendio como accidental. Además, escuchó el rumor de que el jefe de bomberos, a pesar de no haber restos, encontró un corazón entre las cenizas y lo escondió en una caja, y lo enterró en el lugar de los hechos. Una vez que se desenterró la caja, se descubrió que el corazón era en realidad un hígado de ternera, que no había sido tocado por el fuego y que la razón por la que Morris lo enterró allí era porque esperaba que eso hiciera que la familia dejara de investigar. Para la familia, esto era una prueba más de que sus hijos seguían vivos. Pero, ¿se vio alguna vez a los niños? Descúbrelo en la siguiente página.

Avistamiento de los niños

Durante los años siguientes a la tragedia, se recibieron muchas pistas y avisos, especialmente tras el avistamiento de los niños. No mucho después del incendio, una mujer que dirigía una parada turística entre Fayetteville y Charleston dijo que había visto a los niños la mañana siguiente al incendio. En un momento dado, George vio una foto en el periódico de unos niños en edad escolar en la ciudad de Nueva York y estaba convencido de que uno de ellos era su hija Betty. Pero cuando llegó a Manhattan en busca de la niña, los padres se negaron a hablar con él. Tras investigar unos huesos que se encontraron cerca del lugar donde estuvo la casa, que resultaron no pertenecer a los niños, los informes del Smithsonian, que investigaron los restos, provocaron dos audiencias en el Capitolio de Charleston que dijeron a los Sodder que su búsqueda era inútil y declararon su caso cerrado. Sin embargo, la familia colocó una valla publicitaria a lo largo de la Ruta 16 y repartió folletos en los que se ofrecía una recompensa de 5.000 dólares por información. Llegó una carta de una mujer de San Luis en la que se decía que la mayor de las niñas, Martha, estaba en un convento. Otra pista llegó desde Florida, donde se afirmaba que los niños estaban en casa de un pariente lejano de Jennie. George viajó por todo el país para investigar cada pista, pero siempre volvía a casa sin ninguna respuesta.

¿Qué pasó exactamente?

En 1968, más de 20 años después del incendio, Jennie recibió una carta con matasellos de Kentucky, y dentro había una foto de un hombre de unos 20 años, y en el reverso estaba escrito: "Louis Sodder. Quiero al hermano Frankie. Ilil Boys. A90132 o 35". Ella y su marido no podían negar el parecido con su hijo. Contrataron a un detective privado y lo enviaron a Kentucky, pero nunca volvieron a saber de él. Lo que ocurrió con los niños Sodder nunca se resolvió. Algunos creyeron la versión oficial, que murieron, mientras que otros especularon que tal vez la mafia siciliana estaba involucrada, dado que George había criticado fuerte y abiertamente a Mussolini o tal vez la mafia local intentó reclutarlo y él se negó. La familia y sus hijos siguieron investigando lo sucedido durante toda su vida. El mayor de los miembros de la familia, que falleció a principios de 2021, era la entonces niña de 2 años Sylvia, que no creía que sus hermanos hubieran muerto en el incendio y que debían estar en algún lugar. Aunque además de los chivatazos y la carta, no había ninguna otra prueba de que fuera así.

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