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Las Chicas del radio: ¡perdieron la vida por el descubrimiento de Marie Curie!

En 1898, Marie Curie descubrió el radio y el mundo entero se obsesionó con el nuevo elemento. Se añadía a casi todo, desde la pasta de dientes hasta el chocolate, y uno de los inventos que lo utilizaba era también una pintura fluorescente, utilizada en las fábricas de relojes. Se aplicaba a las esferas y las manecillas para que brillaran en la oscuridad, pero incluso las jóvenes implicadas pronto brillaban literalmente por la constante exposición al radio activo. Los efectos secundarios eran aún más espantosos, ya que a las trabajadoras se les caían los dientes, se les pudría la piel y se producían muertes masivas. Pero, ¿cómo es posible que se les permita trabajar en esas condiciones? ¿Por qué se pensaba que el radio curaba en lugar de dañar? ¿Quiénes fueron las llamadas chicas del radio, cuya muerte salvó la vida de otros miles de trabajadores?

Trabajar en una fábrica de relojes fluorescentes era un sueño hecho realidad

Trabajar en una fábrica de relojes fluorescentes era un sueño hecho realidad

En 1917, en Estados Unidos, se fabricaron para los soldados que luchaban en los frentes de la Primera Guerra Mundial, y su singularidad era que brillaban en la oscuridad. Todo ello gracias a que estaban recubiertos con pintura que contenía radio, un elemento recién descubierto que fue todo un éxito en aquella época. La mayor fábrica de relojes luminosos era la U.S. Radium Corporation de Nueva Jersey, que empleaba a miles de mujeres jóvenes, a las que, además, animaba con muy buenos sueldos. Todos los días, en sus puestos de trabajo, las trabajadoras tenían que mezclar pintura, añadirle un poco de polvo de radio y pegamento, y luego pintar con ella las agujas y las esferas de sus relojes. Para que la mezcla se extendiera mejor, se les indicaba que mojaran los pinceles en sus propias bocas de vez en cuando, lo que significaba que cada vez tragaban pequeñas cantidades de la pintura brillante.

Trabajar en una fábrica de relojes fluorescentes era un sueño hecho realidad 1

Marie Sklodowska Curie

Los lugareños las llamaban chicas de radio o chicas fantasma,porque al terminar su turno ellas mismas brillaban en la oscuridad. Para nadie, sin embargo, esto no era nada de lo que preocuparse, sino una verdadera ventaja, por lo que las jóvenes, después de los días pasados en la fábrica, iban a bailar por las noches para brillar literalmente en los banquetes y bailes. Gracias a su trabajo en los relojes podían permitirse los mejores vestidos, zapatos caros y perfumes, y para destacar aún más las chicas utilizaban el radio para pintarse, los labios o las mejillas e incluso se lo aplicaban en los dientes. De todos modos, desde el momento en que Marie Sklodowska Curie descubrió el elemento, del que aprenderá mucho más en uno de nuestros primeros episodios, se trató como un verdadero milagro. Las empresas vieron un gran potencial en ella y, basándose en sus propias investigaciones, argumentaron que incluso tenía propiedades curativas.

Marie Sklodowska Curie

Se afirmaba que el radio ayudaba con la fiebre del heno, el estreñimiento e incluso el rejuvenecimiento. Se atribuía a las mujeres que deseaban quedar embarazadas, y los médicos recomendaban beber agua con partículas del elemento para disfrutar de una buena inmunidad. Se fabricaban cosméticos con radio y se añadía a los medicamentos, la pasta de dientes, los cigarrillos y el chocolate, entre otras cosas. Los periódicos informaron de que el radio añadiría años de vida a las personas, y las empresas de radio construyeron un lucrativo negocio en torno a él. Así que, cuando el descubrimiento de Skłodowska, se convirtió en un verdadero filón de oro ignoró por completo todas las advertencias de que el radio también podía hacer daño. Casi nadie habló del hecho de que el científico polaco había sufrido quemaduras por radiación mientras investigaba con ella, y en los laboratorios se usaban delantales de plomo para protegerse del elemento. Se argumentó que el radio en pequeñas cantidades no podía hacer ningún daño y, de hecho, todavía no había muerto nadie por su causa. Por desgracia, hasta entonces.

Marie Sklodowska Curie 1

En la guerra fueron adorados por todos

Pues volvamos a la historia de las chicas del radio de Nueva Jersey. Durante la guerra fueron adorados por todos. La demanda de los relojes siguió creciendo, y los soldados enviaron mensajes de agradecimiento desde el frente por su actitud patriótica y su trabajo en favor del ejército estadounidense. Sin embargo, cuando terminó la guerra, la fama fue disminuyendo poco a poco, pero también los primeros informes de enfermedades entre las trabajadoras de las fábricas. Las niñas acudían a los médicos porque sus dientes se movían y se caían por razones desconocidas. Se formaron lesiones purulentas en la boca, y la infección también se extendió a otras partes del cuerpo rompiéndolas literalmente desde dentro. Los médicos se retorcían las manos, incapaces de encontrar las causas, y la situación se hizo aún más dramática cuando se produjeron las primeras muertes. La gente de la calle empezó a contar el trágico destino de las trabajadoras de la fábrica de relojes, y las comisiones del Departamento de Trabajo se ocuparon cada vez más de estos casos.

En la guerra fueron adorados por todos

Nadie relacionó las misteriosas muertes con el radio

Se creía ampliamente que tenía propiedades curativas. Así que cuando las trabajadoras dejaron este mundo una a una, la dirección de la empresa de relojes negó las acusaciones de las familias de las fallecidas argumentando que el radio no podía matar. Finalmente, el Servicio de Salud Pública de los Estados Unidos decidió elaborar un informe sobre el trabajo con el radio y los expertos, tras recopilar datos, recomendaron que cualquier persona que hubiera estado en contacto con él debía someterse a un examen exhaustivo. Sin embargo, no se tomaron otras medidas para explicar las muertes, por lo que las plantas no tenían intención de dejar de trabajar en absoluto. Sólo el descubrimiento de un tal Harrison Martland pudo perjudicarlos. El médico desarrolló pruebas para detectar el envenenamiento por radio y su investigación describió además lo que le ocurre al cuerpo humano como resultado del contacto prolongado con el elemento. Habló de la enfermedad por radiación y de la muerte por ella. La industria del radio trató de desprestigiar su trabajo, pero esto no impidió que se presentaran las primeras demandas por parte de las familias de las niñas del radio fallecidas.

Nadie relacionó las misteriosas muertes con el radio

Luchar contra una gran empresa, sin embargo, no fue fácil. Los abogados se negaron a tramitar estos casos, el envenenamiento por radio no era una enfermedad indemnizable, y la empresa de Nueva Jersey realizó además una campaña de propaganda en los medios de comunicación argumentando que si las condiciones de trabajo en sus plantas ponían en peligro la salud suspendería inmediatamente sus operaciones. Sin embargo, la madre de uno de los fallecidos consiguió encontrar un bufete de abogados dispuesto a demostrar la verdad, y se inició una batalla judicial que causó conmoción en toda América. Los daños concedidos, que ahora ascienden a millones de dólares, motivaron a más personas a luchar.

Nadie relacionó las misteriosas muertes con el radio 1

Las mujeres, incluso en su lecho de muerte, dieron testimonio de los efectos monstruosos de la exposición al radio. Sobre los enormes tumores cancerosos que aparecieron en sus cuerpos, sarcomas y trozos de mandíbula que se desprendían literalmente de sus encías. La prensa cubrió estos casos en las primeras páginas, y la compañía de radio hizo todo lo posible para silenciar el escándalo. Finalmente, las mujeres consiguieron que se hiciera justicia, y no sólo para ellas, sino para los trabajadores de toda América. Los casos de las Radium Girls fueron de los primeros en los que se responsabilizó a un empresario de la salud de sus empleados. También dio lugar a cambios en el Código Laboral y a la creación de la Administración de Seguridad y Salud en el Trabajo, que sigue trabajando hoy en día para proteger a los trabajadores.

Nadie relacionó las misteriosas muertes con el radio 2

Tras los ensayos del radio, las normas de seguridad en las plantas industriales mejoraron notablemente, pero las propias niñas apenas se mencionan en los libros de historia. ¿Cómo es posible? Nadie es capaz de contar el número exacto de víctimas del envenenamiento por radio. Se supone que el último de ellos murió en 1983. Por cierto, también recomendamos nuestro episodio sobre los venenos más mortíferos del planeta, cuyo enlace aparece ahora en la pantalla.

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Pero antes de hacer clic en él, no olvides escribirnos: ¿qué opinas de la desgarradora historia de las chicas del radio que se atrevieron a luchar contra una gran corporación? ¿Sabías que el elemento radiactivo se añadía incluso a los cosméticos? Háganoslo saber en los comentarios,No olvides suscribirte y nos vemos pronto!
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